In het Universitair Medisch Centrum Utrecht heeft een vrouw, volledig verlamd door de spierziekte ALS, elektroden op haar hersenen gekregen waarmee haar gedachten omgezet kunnen worden naar een spraakcomputer. Dankzij het hersenimplantaat kan zij nu weer communiceren.

De genadeloze ziekte ALS heeft de vrouw tot op haar oogspieren na volledig verlamd. Sinds een jaar stuurt ze thuis een woordspellingsprogramma op de computer aan met behulp van het implantaat. In gedachten laat zij haar vingers bewegen en een muisklik maken. Op een scherm ziet ze het alfabet waarop de letters een voor een oplichten. Zo spelt ze met een snelheid van twee letters per minuut. De computer spreekt de woorden daarna uit. De ontwikkeling is uniek volgens het Utrechtse UMC. In het medische tijdschrift New England Journal of Medicine doet de Utrechtse hersenonderzoeker Nick Ramsey verslag over deze mijlpaal.

Door het maken van kleine gaatjes in de schedel zijn de elektroden op de hersenen geplaatst. Ook is er gebruik gemaakt van onderhuidse bedrading. Dat maakt dat het systeem ook op andere plaatsen gebruikt kan worden. Voor de vrouw is dat een uitkomst. Zij kan sneller spellen met een zogenaamde eyetracker, waarbij de camera in een laptop de kijkrichting van de ogen volgt. De eyetracker is echter niet geschikt om buitenshuis te gebruiken vanwege de lichtinval. Met de hersencomputer is ze niet langer aan huis gebonden voor de communicatie en kan ze erop uit. Indien haar ziekte ook haar oogspieren verlamt, dan is het implantaat de enige manier nog om te kunnen communiceren.

Het UMC Utrecht wil verder met de techniek. Als het implantaat bij drie mensen goed werkt is het de bedoeling om een grootschalige en internationale proef te starten. Het systeem kan gebruikt worden door ernstig verlamde patiƫnten waarbij de invaliditeit veroorzaakt is door bijvoorbeeld ALS, een hersenbloeding of een trauma.